Nasa lança nave espacial para desviar curso de asteroide e evitar ameaças futuras

Sonda experimental decolou da Califórnia a bordo de um foguete Space X

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Legenda: SpaceX Falcon 9 é lançado com o Double Asteroid Redirection Test
Foto: Bill Ingalls/Nasa/AFP

A Nasa lançou às 22h21 dessa terça-feira (23), no horário padrão do Pacífico, uma nave espacial para colidir deliberadamente contra um asteroide a uma velocidade a 24 km/h. O objetivo da missão é proteger o planeta de ameaças futuras. 

Pode soar como ficção científica, mas o Dart (Double Asteroid Redirection Test) é um experimento real que decolou a bordo de um foguete SpaceX a partir da Base da Força Espacial de Vandenberg, na Califórnia, Estados Unidos (EUA).

A sonda Dart, que é uma caixa com o volume de um grande frigorífico e painéis solares do tamanho de limusines de cada lado, irá colidir com Dimorphos a pouco mais de 24 mil quilômetros por hora, provocando uma pequena mudança no movimento do asteroide.

Andy Rivkin, chefe da equipe de pesquisas do DART, disse que o período orbital atual é de 11 horas e 55 minutos. A equipe espera que o impacto reduza em 10 minutos a órbita de Dimorphos.

"Asteroide Dimorphos, vamos atrás de você!", tuitou a Nasa após o lançamento. Mais tarde, a agência informou que o Dart se separou com sucesso da segunda fase do foguete. "Recebemos os primeiros sinais da #DARTMission, que continuará instalando os painéis solares nas próximas horas e se preparará para a viagem de ida e volta de 10 meses ao asteroide", completou a agência espacial.

O alvo é o Dimorphos, uma "lua" com cerca de 160 metros de largura, que orbita um asteroide muito maior chamado Didymos, de 780 metros de diâmetro. Juntos, eles formam um sistema que orbita o sol.

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Legenda: Nave irá se chocar com asteroide
Foto: Bill Ingalls/Nasa/AFP

O impacto deve ocorrer entre 26 de setembro e 1º de outubro de 2022, quando o par de rochas estará a 11 milhões de quilômetros da Terra, o ponto mais próximo que podem chegar.

"O que estamos tentando aprender é como desviar uma ameaça", disse o cientista-chefe da Nasa, Thomas Zuburchen, em uma coletiva de imprensa sobre o projeto de 330 milhões de dólares e o primeiro de seu tipo.

Ameaça

Para deixar claro: os asteroides não representam uma ameaça ao nosso planeta. Mas eles pertencem a uma classe de corpos conhecida como Objetos Próximos à Terra (NEOs, em inglês). São asteroides e cometas que se encontram a menos de 50 milhões de quilômetros do nosso planeta.

O Escritório de Coordenação de Defesa Planetária da Nasa está mais interessado em corpos maiores que 140 metros, já que eles têm o potencial de devastar cidades ou regiões inteiras com uma energia várias vezes maior do que bombas nucleares.

Há 10 mil asteroides próximos à Terra com esse tamanho conhecidos, mas nenhum tem uma chance significativa de impacto nos próximos 100 anos. No entanto, estima-se que apenas 40% desses asteroides foram encontrados até o momento.