Pesquisadores descobrem que crocodilos já foram vegetarianos

Estudo, publicado nesta quinta-feira (27), analisou 146 dentes em fósseis de 16 espécies extintas

Legenda: Os crocodilos são às vezes descritos como fósseis vivos por causa de sua grande semelhança com seus ancestrais da era dos dinossauros
Foto: AFP

Segundo novo estudo, publicado ontem (27) na revista científica Cell Press, diferente de seu descendente moderno reconhecido por sua ferocidade, alguns crocodilos pré-históricos eram mais pacíficos. Os cientistas responsáveis afirmam que as analises demonstraram que os crocodilianos extintos tinham uma gama muito maior de dietas do que seus descendentes modernos, e que alguns só comiam plantas.

"O que é realmente fascinante sobre isso é que muitos desses dentes não se parecem com nada que vemos hoje", disse  Keegan Melstrom, estudante de doutorado na Universidade de Utah que esteve à frente da pesquisa junto com seu supervisor, Randall Irmis.

Para determinar o que revela a complexidade do dente sobre a dieta, Melstrom se baseou em trabalhos anteriores sobre a heterodontia em mamíferos (a variedade de formatos de dentes num animal), e suas descobertas iniciais sobre diferenças dentárias de répteis.

"Alguns eram similares aos crocodilos atuais e eram principalmente carnívoros, outros foram onívoros e provavelmente outros especializados em plantas", disse, acrescentando que eles viviam em diferentes continentes e em momentos diferentes.

Enquanto algumas dessas espécies provavelmente se pareciam muito com crocodilos ou jacarés modernos, outros eram pequenos,  viviam completamente na terra, ao contrário de seus descendentes semiaquáticos, e tinham pernas sob seus corpos. 

"E eu penso neles como um cachorro ou gato sem pelo ", disse. 

O que permanece um mistério, no entanto, é que tipo de pressão evolutiva levou os crocodilos a ter dietas dominadas por plantas e a razão pela qual desapareceram.

Melstrom inicialmente acreditava que a ausência de mamíferos os levava a ser herbívoros, mas descobriu que algumas das espécies viviam ao lado de mamíferos e  protomamíferos, enquanto outros não mudaram.

Agora ele espera investigar quais fatores levaram os crocodilos a diversificar suas dietas originais e por que isso mudou.


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